¿Son tus jeans sostenibles en 2021? Puede que no, pero hay esperanzas

Difícilmente puedo pensar en una pieza más icónica en el mundo de la moda que un par de jeans. Todos los conocemos, poseemos algunos, e incluso puede que los usemos todos los días, sin embargo, solo unos pocos conocen sus orígenes.

Creada inicialmente en Francia, la mezclilla y las prendas hechas con ella comenzaron a ser producidas en masa por Levi Strauss & Co. en la década de 1870 en San Francisco. 

La intención original de la mezclilla era satisfacer las necesidades de la clase trabajadora, ya que es una tela muy duradera que puede soportar el desgaste de años de uso intensivo. Por eso, desde el principio, la mezclilla representó a los trabajadores y su posición social; con el tiempo, se convirtió en el símbolo utilitario del trabajo duro y la lucha diaria.

Pero no permaneció solamente en el círculo social de los trabajadores por mucho tiempo. Más tarde, la mezclilla comenzó a ganar popularidad entre artistas, poetas y rebeldes en las décadas de 1950 y 1960. Luego, en la década de 1970, fue adoptado por el movimiento hippie, incorporando personalización con la adición de pintura, bordados y símbolos.

Por lo general, la trayectoria de una tendencia de moda comienza en la élite de alguna pasarela de moda y luego encuentra su camino hacia las clases sociales más bajas. Con la mezclilla, sucedió lo contrario: ha logrado pasar de lo cotidiano a la élite.

Hoy en día todos usan jeans, desde celebridades hasta gente común, desde niños hasta adultos. Los jeans han logrado atravesar todas las barreras culturales, y pasar de ser ropa de trabajo a ser omnipresentes.

jeans

“[los jeans] se han convertido, sin lugar a dudas, en el pantalón unánime de elección, el uniforme de la humanidad, un símbolo de protesta social y política, no convencionalismo e individualismo”.

Orsola de castro – loved clothes last

Pero como ocurre con todo lo que a todo el mundo le gusta, las prácticas de producción en masa se ponen en práctica y, de repente, tus jeans ya no se ven tan azules.

¿Por qué la mezclilla no es sostenible?

En primer lugar, la mezclilla se fabrica tradicionalmente con algodón y la agricultura regular del algodón no es sostenible. El cultivo de algodón tiene un enorme impacto negativo en el agua: sólo el 30 por ciento del algodón producido se riega con lluvia; el resto depende de riego controlado.

El Mar Aral en Asia Central ilustra tal impacto; se ha secado a través de décadas de desvío de agua para regar cultivos de algodón.

Además de obtener los hilos de algodón, deben realizarse algunos otros pasos para obtener una hermosa mezclilla. Uno de esos pasos es el teñido, una de las partes más contaminantes del procesamiento de la mezclilla.

El icónico tinte azul índigo generalmente se elabora con sustancias químicas tóxicas como benceno, formaldehído y sodamida; Se necesitan 100 kilogramos de petróleo, 1000 litros de agua y 10 kg de otras sustancias para producir 1 kg de tinte.

Tradicionalmente, el proceso de teñido consiste en sumergir el hilo en varios tanques llenos de tinte índigo y agua, mucha agua. El textil requiere múltiples exposiciones (entre 6 y 15) al tinte para absorber completamente las moléculas de índigo. Cada par de jeans terminados usa alrededor de 11,000 litros de agua durante la producción.

Luego, es necesario eliminar cualquier producto químico restante introducido durante la preparación del hilo y el exceso de índigo. El resultado es una enorme cantidad de agua azul contaminada con sulfitos y anilina. Esta última es peligrosa y ha comenzado a aparecer en la lista de sustancias restringidas de algunas marcas de ropa.

acabado de los jeans

Todo lo anterior describe el proceso de creación de tela de mezclilla. Luego, llega el momento de armar las prendas y darles un acabado, para que tengan el tono de azul deseado y el look desgastado y vintage que nos encanta. El proceso de acabado implica, fundamentalmente, blanquear y desgastar las prendas. 

Durante el proceso de blanqueo, el hilo se decolora selectivamente para lograr el tono de color deseado. No será ninguna sorpresa a estas alturas que este proceso involucre agua y productos químicos, normalmente hipoclorito de sodio o permanganato de potasio.

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Para darle a los jeans ese aspecto desgastado distintivo, generalmente se les realiza una serie de procesos abrasivos y deshilachados. Estos incluyen causar daño a la tela por medios químicos o físicos. Uno de esos métodos, que por ahora ha sido prohibido, se llama pulido con chorro de arena (sandblasting), y se sabe que ha causado silicosis, una enfermedad mortal, a varios trabajadores de la fabricación de mezclilla.

Cada uno de los pasos involucrados en la creación de un buen par de jeans daña el medio ambiente y a las personas, de una forma u otra. Pero varias empresas se han comprometido a mejorar el proceso y contribuir a producir algún día el par perfecto de blue jeans sostenibles.

En la siguiente sección, verás varias áreas de mejora, algunas de ellas ya aplicadas al mercado y disponibles para los consumidores.

Innovaciones textiles

Tecnología TENCEL™ x REFIBRA™ 

Esta tecnología de la empresa Lenzing combina el uso de tejido lyocell sostenible, llamado TENCEL, con su tecnología de reciclaje REFIBRA. Creando así la combinación más respetuosa con el medio ambiente que ya se ha vuelto ampliamente solicitada entre marcas de prendas de mezclilla sostenibles.

La tecnología REFIBRA recicla restos de algodón para crear una pulpa que se combina con pulpa de madera. Este proceso crea una nueva materia prima con la que se produce un tejido lyocell mejorado.

Si deseas saber más, consulta este artículo sobre la sostenibilidad de las fibras lyocell, donde te explico todo lo que necesitas saber.

Tecnología COREVA™ 

La elasticidad de los jeans generalmente se logra mediante una mezcla con elastano, que es un material sintético y de base petroquímica. El hecho de que el elastano pueda tardar varios cientos de años en degradarse en los vertederos plantea un problema de circularidad. 

COREVA™ es un caucho natural innovador, diseñado a medida, desarrollado y patentado por Candiani Denim en 2019, hecho de algodón orgánico envuelto alrededor de un núcleo de caucho natural. El resultado es un hilo totalmente libre de plástico y biodegradable que es principalmente usado en la fabricación de mezclilla para proveer elasticidad de manera sostenible.

Mezclilla de cáñamo

La mezclilla de cáñamo es una excelente alternativa a la mezclilla tradicional hecha de algodón porque ofrece algunas ventajas esenciales en términos de sostenibilidad, entre ellas:

  • El cultivo de cáñamo no requiere pesticidas como el algodón.
  • El cáñamo crece más rápido (3-4 meses) en comparación con el algodón (8 -9 meses).
  • Los cultivos de cáñamo consumen un 70% menos de agua que el algodón.
  • La proporción de fibra por hectárea es mucho más optimizada.

Además, el cáñamo tiene mayores propiedades de absorción y mejor manejo de la temperatura corporal que el algodón, haciéndolo más fresco en verano y más cálido en invierno. También se combina bien con otras fibras para mejorar su resistencia y durabilidad. 

Pero hacer mezclilla a partir de cáñamo también plantea algunos desafíos que dificultan a los fabricantes y, por lo tanto, a las marcas, escalar su producción.

Primero, el cáñamo no se puede cultivar en todas partes del mundo, dada su relación con el cannabis; por lo tanto, la importación de la tela aumenta el precio del producto final. Además, el procesamiento del cáñamo en mezclilla requiere pasos adicionales en comparación con el algodón, lo que también aumenta el costo final.

A pesar de los desafíos, las grandes marcas como Levi’s ven el beneficio de mejorar la mezclilla mezclando algodón con cáñamo. La marca ha presentado recientemente una línea de mezclilla sostenible hecha de cáñamo algodonizado. Según su sitio web, “La introducción del cáñamo algodonizado es un avance enorme, no solo para esta colección, sino para toda la industria».

Si deseas obtener más información sobre el cáñamo, el algodón y otras fibras, consulta mi artículo sobre telas sostenibles a base de plantas

Innovaciones en los procesos de acabado 

Tecnología Láser

El láser ofrece una solución sostenible para crear una apariencia desgastada en jeans y otras prendas de mezclilla. No se requiere agua, piedras o arena en el proceso. 

Dado que la tecnología láser es controlada por computador, la precisión es mayor que con el acabado artesanal; esto significa que el rechazo de las prendas por parte de las marcas es prácticamente del 0% porque las piezas cumplen con los requisitos marcados por ellas, lo que se traduce en un desperdicio significativamente menor.

Además, la tecnología láser permite crear patrones más interesantes en el textil, como puntos, líneas e incluso texto, la cual es una excelente manera de incluir personalización en las prendas.

Una de las empresas pioneras en el uso de tecnologías láser es Levi’s. Han colaborado con los especialistas españoles en láser denim Jeanologia para digitalizar el proceso de acabado.

Como expresa Levi’s en su sitio web, “Estamos constantemente reinventando el arte de la autoexpresión. Nuestra tecnología de personalización impulsada por láser te permite personalizar la mezclilla con detalles únicos, desde rasgaduras hasta desvanecimientos, patrones y parches «.

La tecnología láser es un excelente avance hacia la sostenibilidad. Sin embargo, para las pequeñas y medianas empresas, la inversión inicial en tecnología aún puede ser muy alta.

tecnologia laser en jeans

Blanqueamiento con ozono

En los últimos años ha aparecido un mejor proceso de blanqueo: el blanqueo con ozono, que básicamente reduce los ciclos de aclarado, el consumo de agua y de energía. 

El ozono es eficaz cuando se oxidan compuestos orgánicos en agua y puede decolorar rápidamente el índigo en una solución ácida acuosa. El ozono normalmente no elimina el uso de agua en el proceso, pero lo reduce sustancialmente.

Además, algunas empresas han desarrollado una tecnología de ozono más avanzada que no requiere agua.

Por ejemplo, la empresa Jeanologia cuenta con dicha tecnología, como se puede leer en su sitio web “El generador de arco x toma el aire de la atmósfera y lo transforma en ozono, liberando las partículas dentro del vaso para producir resultados como la eliminación del índigo el exceso de tinte o la reproducción del efecto blanqueador para dar a las prendas el aspecto real del uso en exteriores. Todo esto se logra en un proceso de descarga cero sin agua ni productos químicos y con una reducción considerable en los pasos necesarios para producir mezclilla».

El uso de ozono también es una contribución significativa al campo. A medida que las innovaciones se vuelvan más maduras, veremos más formas de dar acabados a nuestros jeans con soluciones sin agua.

Blanqueador OrganIQ

Otra forma de abordar el problema del blanqueamiento es utilizando sustancias biodegradables en lugar de sustancias nocivas. El Grupo CHT está haciendo precisamente eso. Han desarrollado organIQ BLEACH, el primer agente blanqueador patentado puramente orgánico para mezclilla. El resultado es que el agua utilizada para el proceso de blanqueo no está contaminada con productos químicos tóxicos y está libre de metales pesados.

diferentes colores de mezclilla

Teñido con espuma

Los procesos innovadores como el teñido con espuma han entrado en escena recientemente para aliviar las cantidades masivas de contaminación del agua.

En esencia, el método de teñido con espuma consiste en pasar los hilos de mezclilla por tres cámaras donde se rocía el tinte índigo. Las cámaras están llenas de nitrógeno, lo que ayuda al hilo a absorber el tinte de manera más eficiente que con los métodos tradicionales; esto ahorra agua y energía. 

La empresa que lidera esta innovación es Wrangler, junto con Texas Tech University. Llamaron al novedoso proceso «Indigood», el cual ayuda a ahorrar el 100% del agua contaminada por el teñido.

La primera empresa de fabricación textil en acoger el nuevo método fue Tejidos Royo en Valencia, España. La compañía ha continuado innovando en el área, junto con Gaston Systems e Indigo Mill Designs, para crear un proceso llamado Dry Indigo, que utiliza cero agua, 89% menos químicos y reduce el uso de energía un 65%.

La empresa Karl Mayer ha desarrollado una tecnología similar llamada GREENDYE que también utiliza el poder del nitrógeno para reducir el número de pasadas de tinte, reduciendo drásticamente la contaminación del agua.

Azul índigo más verde

La empresa Huue ha estado desarrollando con éxito un “azul índigo más verde”. Según el sitio web de la compañía, «El índigo biosintético tiene cinco veces menos potencial de toxicidad en comparación con las fuentes químicas, y nuestro tinte es muy efectivo y fácil de implementar para los fabricantes de jeans».

tinte indigo para teñir mezclilla

¿Cómo podemos contribuir a la sostenibilidad de la mezclilla como consumidores?

Elige de manera sostenible

Como clientes, tenemos poder en nuestras billeteras. Si solo optamos por comprar productos sostenibles, entonces se incentiva a las marcas a diseñar para ellos y a los fabricantes a producirlos.

Las marcas que mencioné en este artículo tienen líneas sostenibles que utilizan tecnologías de fabricación modernas para optimizar la sostenibilidad. Además, puedes buscar materiales orgánicos en lugar de los convencionales. En el caso de la mezclilla, apunta al algodón orgánico o el cáñamo.

Otra excelente opción es el algodón reciclado. Puedes leer nuestra guía sobre telas recicladas para aprender más sobre el tema.

Compra de segunda mano

La ropa más sostenible es la que ya existe en tu armario o en el armario de otras personas. En lugar de comprar ropa nueva, puedes optar por comprar artículos de segunda mano o vintage.

Hay varias formas de hacer esto, ya sea yendo a una tienda local o usando una de las varias apps disponibles para ese propósito. Consulta mi artículo, donde enumero las mejores apps que puedes usar para comprar de segunda mano desde tu dispositivo móvil. 

Conclusiones

vistiendo jeans de algodon organico
Usando jeans de algodón orgánico.

La historia de la mezclilla es una de las más fascinantes de la industria de la moda. Sin embargo, lamentablemente, también es uno de los textiles más dañinos para el medio ambiente. Se está haciendo mucha innovación para lograr la sostenibilidad, pero aún queda un largo camino por recorrer.

Desde los diseñadores hasta los consumidores, todos podemos contribuir al desafío. El hecho de que leas este artículo ya significa mucho. Ahora, si tienes la posibilidad, compra productos de segunda mano, sostenibles u orgánicos. ¡Ciertamente vale la pena!